CODELCO IS EXPLORING IN INTAG / MINING IN PARADISE

By , January 13, 2012
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Cloud Forest | Photo by Carlos Zorrilla

Photo by Carlos Zorrilla

AND NOW LADIES AND GENTLEMEN, CODELCO IN INTAG! (Español abajo)
Well, it was just a matter of time, and clearly within the plans of the Correa government. Codelco started its illegal exploration in the vicinity of the Paraiso community, located in the Intag-Manduriacos area as of yesterday, January 12th.

CODELCO is the third transnational mining company to attempt to start what would be a large-scale and open pit copper mining project in the area. As you are likely aware, Mitsubishi failed miserably in the 1990s, and Copper Mesa went bankrupt in the 2000s trying to do the same thing. What are the chances CODELCO will succeed where other transnational have failed? Not much.

Consider the following:
CODELCO was given the go-ahead to start exploration based on an amazingly flawed Environmental Impact Study. Local government authorities are challenging the legality of the EIA, as well as the flawed Constitutional-guaranteed process of Consultation. As expected, local communities are extremely pissed off by the way they were left out of the whole process. Given the violent past associated with mining in the area, there is no guarantee that CODELCO’s presence will not spark another cycle of conflicts and confrontations.

The project threatens pristine rivers and streams, plus the drinking water of two communities (El Paraiso and Magdalena). As well, mining threatens primary and secondary forests that are within two of the world’s most biologically diverse regions; the Tumbes-Chocó Magdalena, and the Andean Tropical Biological Hotspot. Of the world’s 34 Hotspots, the Andean Hotspot is by far the most diverse, and one of the most threatened (http://www.biodiversityhotspots.org/Pages/default.aspx). Furthermore, the area is part of and Important Bird Area (http://www.birdlife.org/action/science/sites/andes_ibas/pdfs/Ec_367-371.pdf and exceptionally rich in orchid diversity (some are only found in this region).

CODELCO, the world’s largest copper producer, has lots of experience in mining in the Atacama desert; the world’s driest desert. Here’s what Wikipedia has on the Atacama: The average rainfall in the Chilean region of  is just 1 millimetre (0.04 in) per year. Some weather stations in the Atacama have never received rain. http://en.wikipedia.org/wiki/Atacama_desert … the average rainfall in the mining area Codelco is now at is between 3,000 and 4,000 millimeters per year. See below for the significance of this fact.

CODELCO AND PERPETUAL POLLUTION.
The high rainfall mentioned above is a nightmare factor for mining companies, but especially for the environment and communities. High volume of water (both as rainfall and in acquifers) and mining just don’t mix; it increases astronomically the chances of generating what is known as Acid Mine Drainage, a chemical reaction between the air, water, heavy metals and the sulfur contained in the mineralized soil and subsoil that is present in the Intag and Manduriacos (as confirmed by Mitsubishi scientists in the 90s).

Acid Mine Drainage is a process that, once started, is virtually impossible to stop, and can keep contaminating rivers and streams for hundreds- and sometimes thousands- of years (for more information see: http://www.earthworksaction.org/issues/detail/acid_mine_drainage

CODELCO will lie about the impacts of exploration; alleging that its activities will cause little o no impacts. However, Mitsubishi contaminated the Junin river and tributaries with lead and arsenic as a consequence of the exploratory holes it drilled to find copper. The contamination continues to this day; seventeen years after the last hole was drilled.

IF this is not enough to dampen CODELCO’s success in Intag and Manduriacos, consider the following

Open-pit mining is illegal in Cotacachi County. It was outlawed in 2000 with the passing of the legally-binding Cotacachi Ecological County Ordinance.
The mining concession CODELCO is surrounded by four protected areas (the Los Cedros, and the Chontal Protected Forests, the Toisan Municipal Protected Area, and the Junin Community Reserve). It is very likely that it is within the Municipal Protected Area.
Not enough? How about that where they are looking for copper is extraordinarily rich in pre-Incan archeological sites belonging to a people which very, very little is known about? Oh, and by the way, for all practical purposes, mining is illegal in such sites.

Finally, CODELCO should know, that the people in Intag will not allow it. During the course of the last 17 years of standing up to transnationals, they’ve learned a few tricks. They made Mitsubishi clear out in 1997, and then Copper Mesa in 2008. In the case of the latter, not only did it have to abandon Intag, but the company lost its concessions, was kicked off the Toronto Stock Exchange, and was sued in Canada. Last we heard, the company was BROKE.

One of the tragedies of the insistence on developing this project is its social costs. Given the above reasons, it is very likely that CODELCO will also fail in Intag and Manduriacos. The question is, at what cost for the region and its communities??

In Chile, the company’s owners, the people of Chile, should also ask themselves: what is our company doing in this biologial and social jewel, where we are not wanted, and where mining can cause such environmental devastation????? And, IS IT WORTH IT?

Y AHORA, SEÑORAS Y SEÑORES ¡CODELCO EN INTAG!

Era solo una cuestión de tiempo y, claramente, estaba dentro de los planes del gobierno de Correa. CODELCO inició su exploración ilegal en las cercanías de la comunidad El Paraíso, ubicada en la zona de Intag-Manduriacos, el día de ayer, 12 de enero.

CODELCO (de Chile) es la tercera empresa minera transnacional que intenta iniciar lo que sería un proyecto minero para la extracción de cobre a gran escala y a cielo abierto en la zona. Como ustedes probablemente saben, Mitsubishi fracasó estrepitosamente en la década de 1990 y Copper Mesa fue a la quiebra en la primera década de este siglo tratando de hacer lo mismo. ¿Cuáles son las probabilidades de que CODELCO tenga éxito en aquello en lo que otras transnacionales han fracasado? No son muchas.

Consideremos lo siguiente:

A CODELCO se le dio el visto bueno para empezar la exploración con base en un Estudio de Impacto Ambiental (EIA) tremendamente deficiente. Las autoridades del gobierno local cuestionan la legalidad de este EIA, así como el defectuoso proceso de consulta que se encuentra garantizado por la Constitución. Como se esperaba, las comunidades locales están extremadamente molestas por la forma en que se les dejó fuera de todo este proceso. Al ponderar la historia de los violentos hechos relacionados con la minería en la zona, nada garantiza que la presencia de CODELCO no vaya a encender un nuevo ciclo de conflictos y confrontaciones.

El proyecto amenaza prístinas fuentes de agua, así como bosques primarios y secundarios ubicados dentro de dos de las regiones con mayor diversidad biológica del mundo: Tumbes-Chocó Magdalena y el Hotspot Biológico de los Andes Tropicales. De los 34 Hotspots del mundo, el Hotspot de los Andes es, por mucho, el más diverso y uno de los más amenazados (http://www.biodiversityhotspots.org/Pages/default.aspx). Además, la zona está ubicada en un Área Importante para la Conservación de las Aves (AICA) (http://www.birdlife.org/action/science/sites/andes_ibas/pdfs/Ec_367-371.pdf) y es excepcionalmente rica en su diversidad de orquídeas (algunas de ellas se encuentran solamente en esta región).

CODELCO, la productora más grande de cobre del mundo, tiene mucha experiencia en minería en el desierto de Atacama, el desierto más árido del mundo. Esto es lo que Wikipedia dice sobre Atacama: Las precipitaciones (lluvia) en esta región de Chile es, en promedio, de tan solo 1 milímetro de lluvia (0.04 pulgadas) por año. En varias estaciones meteorológicas del Atacama nunca ha habido lluvia (http://en.wikipedia.org/wiki/Atacama_desert). Las precipitaciones en el área “minera” en que CODELCO se encuentra ahora son, en promedio, de entre 3.000 y 4.000 milímetros de lluvia por año. A continuación, entérese de las implicaciones de este hecho.

CODELCO Y LA CONTAMINACIÓN A PERPETUIDAD
Este alto volumen de precipitación es una pesadilla para las compañías mineras, pero es especialmente preocupante para el medio ambiente y las comunidades. Un alto nivel de agua (tanto de lluvia como la de los acuíferos) y la minería simplemente no pueden mezclarse, pues esto incrementa de manera astronómica las probabilidades de generar lo que se conoce como Drenaje Ácido de Minas: una reacción química entre el aire, el agua, los metales pesados y el sulfuro que se encuentra en el suelo y el subsuelo mineralizados, los cuales están presentes en Intag y Manduriacos (tal como lo confirmaron los científicos de Mitsubishi en la década de 1990).

El Drenaje Ácido es un proceso que, una vez iniciado, es virtualmente imposible de frenar y puede continuar contaminando ríos y arroyos durante cientos –y hasta miles– de años (para mayor información, ver:http://www.earthworksaction.org/issues/detail/acid_mine_drainage).

CODELCO mentirá acerca de los impactos de la exploración. Asegurará que sus actividades tendrán poco o ningún impacto. Sin embargo, Mitsubishi contaminó el río Junín y sus afluentes con plomo y arsénico como consecuencia de los hoyos exploratorios que perforaron para encontrar cobre. La contaminación se mantiene hasta el día de hoy, diecisiete años después de que el último hoyo fue perforado.

SI esto no es suficiente para poner en tela de duda el éxito de CODELCO en Intag y Manduriacos, considere lo siguiente­:
· La minería a cielo abierto es ilegal en el Cantón Cotacachi.. Fue prohibida en el año 2000 con la aprobación de la Ordenanza Municipal legalmente vinculante que declara a Cotacachi como Cantón Ecológico,
· La concesión minera de CODELCO está rodeada por cuatro áreas protegidas (los Bosques Protectores de los Cedros y el Chontal, la Zona Municipal Protegida de Toisán, y la Reserva Comunitaria de Junín). Además, es muy probable que se encuentre dentro de la Zona Municipal Protegida.
· ¿Aun no resulta suficiente? ¿Qué tal si se toma en cuenta que la zona en la cual están buscando cobre es un área extraordinariamente rica en vestigios arqueológicos preincásicos pertenecientes a una cultura de la cual todavía se conoce muy poco? Ah, dicho sea de paso que, para efectos prácticos, la minería es ilegal en sitios de estas características.
· Finalmente, CODELCO debería saber que la gente en Intag no lo permitirá. A lo largo de los últimos 17 años de confrontar a las transnacionales, la gente ha aprendido unas cuantas lecciones. Obligaron a Mitsubishi a marcharse en 1997 y luego a Copper Mesa en 2008. En el último caso, no solo tuvieron que abandonar Intag sino que, además, la compañía perdió sus concesiones, fue expulsada de la Bolsa de Valores de Toronto, y fue demandada en Canadá. Lo último que escuchamos fue que la compañía se declaró en QUIEBRA.

Una de las tragedias causadas por la insistencia en desarrollar este proyecto es su costo social. Dadas las razones mencionadas anteriormente, es muy probable que CODELCO fracase también en Intag y Manduriacos. La pregunta es ¿cuál será el costo de su fracaso para la región y sus comunidades?
En Chile, tanto los dueños de la empresa como el pueblo chileno también deberían preguntarse: ¿qué está haciendo nuestra empresa en esta joya biológica y social en donde no son bienvenidos, y en donde la minería puede causar tal devastación ambiental? Y entonces ¿VALE LA PENA?

Carlos Zorrilla
www.decoin.org
decointag@gmail.com

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  • pstatz

    Thank you for letting us know about this illegal exploration.

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